Народная медицина, как и фольклор на протяжении тысячелетий переходит от одного поколения к другому, являясь неотъемлемой частью культуры народа. Травники, травознавцы, лекари всегда были средоточием народной мудрости. Длительное наблюдение за воздействием различных растений на организм человека или животного, а также сведения о зависимости свойств растений от место произрастания, времени сбора составили эмпирическую науку - траволечение, или фитотерапию.

Лечебное действие лекарственных растений обусловлено наличием в них так называемых действующих веществ (алколоидов, флавоноидов, гликозидов, витаминов, кумариновых соединений и других), оказывающих физиологическое действие на организм человека или обладающих биологической активностью по отношению к возбудителям различных заболеваний. Лекарственные растения используются в виде настоев, отваров, настоек, вытяжек (сок), порошков, мазей. Лекарственные растения обладают неоценимым преимуществом перед синтетическими препаратами. Они продицируют вещества, более близкие физически человеку по сравнению со средствами, полученными химическим путем.

Само собой разумеется, действие фитопрепаратов имеет свои особенности. В первую очередь надо указать на их медленное действие, мягкий и умеренный эффект. Следовательно, лечить с помощью фитотерапевтов можно лишь определенную группу заболеваний, к которым можно отнести хронические заболевания пищеварительной, дыхательной, сердечнососудистой систем, заболевания печени, желчных и мочеполовых путей, некоторых эндокринных желез, кожные заболевания, заболевания нервной системы, опорно-двигательного аппарата. В то же время нет оснований ожидать решающего эффекта при лечении онкологических заболеваний, инфекции, психических заболеваний, туберкулеза.

Еще одна особенность препаратов, полученных из лекарственных растений - они большой частью менее токсичны, чем синтетические средства, не обладают побочным действием.

Особенно высокого развития достигла народная медицина в Китае и Индии. Известный китайский фармаколог XVI века Ли Шичжень составил энциклопедию траволечения в 52 томах, где описал 1900 растений.

Тибетская медицина сформировалась примерно в третьем тысячелетии до нашей эры на основе еще более древней индийской медицины. Вполне законченным ее трудом является издаваемое в СССР многотомное сочинение „Чжуд-Ши", что означает "сущность целебного". Более половины этого труда посвящено описанию лечения с помощью трав.

В Салерно (Италия) возникла известная медицинская школа, в основу которой положена античная медицина. Один из ее преподавателей - Арнольд из Виллановы - написал медицинский трактат, где в поэтической форме гекзаметром изложены основы здорового образа жизни и описано действие 50 трав.

На Руси лечение травами было традиционным, существовало множество как рукописных, так и печатных лечебников с описанием трав, места, и времени сбора, способов употребления, возможностей выращивания их в городе или саду.